El territorio santamariano fue habitado desde hace miles de años por diferentes parcialidades de la etnia Diaguita llamados Calchaquíes, en número superior a los 10.000 según cálculos de los cronistas coloniales del Siglo XVII. Así como el Valle fue lugar de ocupación y paso por parte de los incas, también fue hogar de instalaciones hispanas. El nombre actual del Departamento, y su capital, proviene de una antigua misión jesuita denominada “Santa María de los Ángeles” fundada en el año 1.618 en las proximidades del actual pueblo de Fuerte Quemado, la misma fue destruida varias veces por los indígenas y otras tantas fue reconstruida. La última destrucción fue a raíz del Gran Alzamiento producido por Pedro Bohórquez, el falso inca en 1.630.

Aspectos Generales
Cabecera departamental: Santa María
Límites:
Al norte con la provincia de Salta
Al este con la Provincia de Tucumán
Al oeste con el Departamento Belén
Al sur con el Departamento Andalgalá.
Coordenadas: W26°40′0″ S66°1′0″O
Superficie: 5.740 km2
Población: 21.905 habitantes según Censo año 2010.
Etimología: Su nombre deriva de la casa o misión de Santa María de los Ángeles de Yokavil fundada en 1618 por los jesuitas en el pueblo de Yokavil (yoka: cerro, vil: pueblo) a la que llamaron Santa María.
Clima: El clima de Santa María es templado y agradable. Los veranos son más bien cálidos y con escasas precipitaciones (200 mm. anuales); los inviernos se presentan fríos y rigurosos con ocasionales nevadas. Las temperaturas mínimas absolutas pueden bajar hasta los -12º C (Período 1904 -1950) y hasta -16° C bajo cero en inviernos muy fríos.
Rutas de Acceso:
Ruta Nacional Nº 40: desde la Provincia de Salta y el Departamento de Belén.
Ruta Provincial Nº 307: desde la Provincia Tucumán.
Municipios: Santa María y San José.
ATRACTIVOS TURÍSTICOS:
SANTA MARÍA
MUSEO ARQUEOLOGICO “ERIC BOMAN”: Se encuentra ubicado en el Centro Cultural “Yokavil”, en la calle Sarmiento esquina Belgrano, frente a la plaza Manuel Belgrano. Las piezas que se exhiben en este Museo son piezas de cerámicas de los periodos: Precámbrico, de las culturas Ampajango y Ayampitín; Temprano de la cultura Aguada; Tardío correspondiente a la cultura Belén y Santa María; además se pueden apreciar objetos pertenecientes al periodo Hispano-Indígena de la cultura Caspinchango.
CENTRO CULTURAL YOKAVIL: Se encuentra ubicado frente a la plaza principal Manuel Belgrano. Este edificio se construyó inicialmente como la vivienda de la familia Figueroa, luego fue propiedad de un comerciante de Santa María. Desde el año 1.919 en este edificio empieza a funcionar la prestigiosa Escuela Normal Superior Abel, actualmente funcionan allí, la Dirección de Cultura, Dirección de Acción Social, Dirección de Tránsito, Dirección de Producción, Museo Arqueológico “Eric Boman y Asociación Santamariana de Artesanos donde se exponen y venden productos elaborados por los artesanos de la región.
HILADOS SANTA MARIA: Ofrece la propuesta de conocer los procesos industriales de la lana de llama y oveja resulta muy atractivo si previamente realizamos una visita a las expresiones más puras del paisaje cultural como son los talleres artesanales de tejido, cerámica, metalistería y simbol.
MONUMENTO A LA PACHAMAMA: Obra del artista plástico Raúl Guzmán, inaugurado en el año 2001. La misma se encuentra en el acceso norte de la ciudad y se puede acceder en todo tipo de transporte. Este monumento es una figura de mujer en estado de gravidez, mirando al cosmos junto a una muralla semicircular, rodeada de una fuente representando al culto del agua, siete megalitos en piedra pircada y en un lateral la puerta de la vida con una figura antropomorfa mirando al naciente.
IGLESIA NUESTRA SRA. DEL VALLE: Se encuentra ubicada en la localidad de Fuerte Quemado por Ruta Nacional N° 40. Esta iglesia data del año 1.879 por lo que es considerada como una de las parroquias más antiguas del Departamento. Su arquitectura es muy antigua de estilo clásico, hecha de adobe, posee una nave central y dos naves laterales, el techo es de teja y cabreadas de madera. La campana que posee esta iglesia data del año 1.898, aún se conservan muebles desde su fundación. La imagen venerada es la Virgen del Valle, por la cual cada 8 de diciembre se lleva a cabo la Fiesta Patronal en su honor.
IGLESIA NUESTRA SEÑORA DE LA CANDELARIA: Ubicada frente a plaza central de la ciudad de Santa María. Este templo parroquial fue inaugurado y consagrado el 23 de junio 1.998 por Monseñor Cipriano García Fernández. Este templo marca las diferencias de estilo, pues su imagen rompe con las formas y materiales tradicionales que venían manteniéndose desde los tiempos de la colonia. La incorporación de las vidrieras artísticas, abundantes y de tonos suaves, supone un paso definitivo en la concepción del templo, que queda configurado muy sugerente por su contenido doctrinal, como una catequesis visual y coloristas, atractivo en sí mismo, por su novedad y agrado. La patrona de este templo es Nuestra Sra. de la Candelaria.
SITIO ARQUEOLOGICO “FUERTE QUEMADO”: El sitio arqueológico de Fuerte Quemado se encuentra ubicado al norte de la ciudad cabecera departamental y a 15 km al sur de Quilmes, sobre el margen izquierdo del Río Santa María. Este sitio es considerado como uno de los más grandes asentamientos poblacionales de Argentina, Cronológicamente pertenece al período tardío (850-1480) ingresando el inca en 1.480 para luego tener contacto con el español en el año 1.500. El yacimiento cubre un área de aprox. 5 Km2, una parte en el pie del monte, otra sobre las faldas del cerro y otra comprende unos 2 km2 de ocupación incaica. El grupo que lo habitó pertenece a los calchaquíes, identificados con el nombre de “acalianes”, de la Nación Diaguita.
Desde 2019 se están realizando trabajos para poner en marcha el plan de Turismo Rural Comunitario en la localidad de Fuerte Quemado, debido a la enorme riqueza cultural de sus comunidades y a la cercanía con otras comunidades ya desarrolladas turísticamente de los Valles Calchaquíes, a las cuales se integrarán mediante la Red de Turismo Comunitario de los Valles Calchaquíes y la RATUR (Red Argentina de Turismo Rural).
LA VENTANITA: Este sitio arqueológico se encuentra ubicado en la cumbre del cerro del mismo nombre. Su nombre proviene de su construcción en piedra pircada de forma oval. Según crónicas de Fuerte Quemado del año 1.925 y 1.930 solo su base es original, lo demás fue reconstruido y funcionó como observatorio solar.
Más info: https://www.turismo.catamarca.gob.ar/santa-maria-fuerte-quemado/
CERRO PINTADO DE LAS MOJARRAS: Ubicado a escasos metros de la Ruta Nacional Nª 40 en la población de Las Mojarras. Es un morro perteneciente a las Serranías de Quilmes y tiene una atura de 200mts. Su nombre deviene del color del cerro para los lugareños. Algunos historiadores hacen referencia a su denominación por algunas construcciones con pinturas y decoraciones. Es considerado un pucará o fortaleza indígena, ya que desde allí se podía controlar todo el valle. Fue declarado Monumento Histórico Nacional.

SAN JOSÉ
EL CARDON MAS ALTO DE ARGENTINA: Ubicado en Andalhuala, a 15 km de la Ruta Nacional N°40, donde la tierra fue uno de los Valles Sagrados de la América Ancestral. Allí se encuentra el cardón, al cual algunos lugareños llaman "El Abuelo" por su edad aproximada de 200 años, que se dice ser el más grande del país con más de 21 mts. de altura aproximadamente entre 60 y 100 brazos. Es el segundo más alto de Sudamérica.
LA QUEBRADA DE WUAY CONDO “QUEBRADA ONDA”: Ubicada al oeste de San José, es uno de los atractivos más bellos de la localidad con sus 7 cascadas naturales de alturas diferentes de donde brota agua pura y cristalina. El paisaje cuenta con una flora autóctona variada entre algarrobo, arcas, cardones, chaguar etc. Las primeras precipitaciones hacen que el caudal de agua aumente.
RASCUÑAO Y PIEDRA GRANDE: Ubicados al norte de San José, son atractivos naturales y paisajísticos, donde se presenta un cerro con cárcavas muy pronunciadas, producidas por las lluvias estivales. Los pobladores locales interpretan como grandes arañazos.
LOMA RICA DE SHIQUIMIL: Ubicado en San José, es un gran poblado defensivo o un pucará (fortalezas posadas en lo alto, dominando sitios estratégicos). Es el sitio donde tuvo lugar la primera expedición arqueológica en el noroeste argentino en el año 1.877. Con una arquitectura en piedra bola, presenta un buen estado de conservación, cuenta con 189 recintos aproximadamente. Perteneciente al periodo tardío.
PETROGLIFOS: ubicados en la localidad de Ampajango, los grabados se presentan en piedras de distintos tamaños, sobre una fuerte paginación negra lustrosa, que permite que se resalte la superficie más clara de los grabados. Se encuentran registrados aproximadamente 309 petroglifos con 1.459 representaciones, donde se observan rostros humanos, figuras zoomorfas con aspectos draconiano, huellas de ñandú, figuras en formas de S, líneas onduladas, círculos con puntos en el medio y dibujos geométricos.
Festividades destacadas:
Festival mayor Santa María La Reina de Yokavil (enero)
Fiesta del Inti Raymi (21 de junio)
Festival de la capia (Julio)